转载 | 专访亿智创始人陈峰丨让AI与芯片为亿万设备智慧赋能
2020-04-24 10:41:26
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亿万终端设备智慧赋能,助力亿万设备智能时代的到来。
本文转载自亿欧网,作者张伟超

尖端前沿技术的研发成果通常会首先在集成电路产业中得到应用,继而引导其他产业的发展方向。
在以AI+loT+5G为基础的智能互联时代,集成电路芯片的重要性如同第一次工业革命的蒸汽机和第二次工业革命的内燃机。从个人家庭到工业制造,新一代前沿技术落地的载体都离不开芯片,重要性不言而喻。 


由于美国政府的制裁和禁运,近两年来芯片话题一直火热不断,一众国产优秀企业浮出水面,走进大众视野,成为国产芯片的“排头兵”,珠海亿智电子科技有限公司就是其中之一。
 
亿智电子于2016年在珠海注册成立,在北京、上海和深圳目前均设立了分支机构,定位为以AI机器视觉算法和SoC芯片设计为核心的系统方案企业。  

瞄准SoC,提供系统级解决方案
 
亿智电子创始人陈峰告诉亿欧科创,亿智电子是中国大陆最早把人工智能作为发展方向的半导体背景的团队。当时创始团队就预见人工智能会在未来的几年内爆发,所以公司取名为“亿智”,意在为亿万终端设备智慧赋能,助力亿万设备智能时代的到来。

成立之后,亿智电子瞄准SoC芯片开始研发。SoC(System-on-a-Chip)芯片是一种系统级芯片,也有称片上系统。它是一个为达成专用或通用目的而设计的集成电路,其中可包含完整系统并可运行嵌入软件的内容。通俗的来说,SoC芯片是一个系统芯片,如果说中央处理器(CPU)是大脑,那么SoC就是包括大脑、心脏、眼睛和手等的系统。

相比于一般芯片,SoC这种大规模电路的芯片,拥有上亿门的电路,技术门槛、行业经验门槛和资金门槛都高于普通,本不是一个初创企业最好的选择。 

从行业门槛来看,把芯片设计出来,能大规模的量产,这就难倒了绝大多数的团队。因为这其中涉及到软硬件工具链的支持,量产的支持,设备长时间运行的支持维护等,这些都是大量复杂的工作。我国SoC芯片行业发展至今几十年,量产过亿颗SoC芯片的企业,屈指可数。 

但亿智电子选择“高开高走”,知难而上。这份魄力的背后,离不开团队过硬技术实力的支持。亿智电子的研发团队都是一群在半导体行业超过10年的行业老兵。其核心团队拥有多次大规模设计和量产的成功经验,经过其团队设计和销售的芯片累计超过10亿颗。 

创始人陈峰更是拥有20多年的从业经验,从北京科技大学毕业后,一直专注于图形图像与显示处理技术领域,曾是炬力集成和全志科技的创始工程师。 

目前,亿智电子已是国内极少数具有AI的IP自研以及SoC量产能力的芯片设计公司,核心能力是芯片SoC的能力,算法硬件化能力,完善的量产化能力。 


接连收获优质资本助力
 
优秀的企业一般更容易获得优秀资金的青睐,在这一方面,亿智电子的表现可谓十分耀眼。
2018年,亿智电子获得了半导体领域顶级投资机构北极光创投领投,达泰资本跟投的数千万元天使轮投资。 

一年之后,亿智电子于2019年初又完成由英特尔投资(Intel Capital)领投,北极光创投和达泰资本等跟投的Pre-A轮融资。 

值得一提的是,此次融资是英特尔投资“插队”进来的。英特尔投资的CTO也是亲自来到中国珠海,对亿智电子进行技术和业务竞调。这是英特尔投资CTO第一次来到中国,也是英特尔投资近三十年来唯一投资的以半导体为标的中国大陆初创企业。 

英特尔投资中国区总经理王天琳表示:“亿智自主研发IP和人工智能SoC系统芯片的发展,与英特尔积极推动人工智能技术创新和应用突破的目标一致。该公司拥有的自主研发体系、强大的芯片设计、嵌入式软件系统以及核心算法的综合能力,竞争优势突出,未来面对的应用市场前景广阔。” 
紧接着,亿智电子再一次宣布获得由“国家队”中建投资本领投的A轮融资。 
在中建投资本领投的A轮融资后,亿智电子的估值已经近20亿人民币左右,等待它的下一站,或许就是科创板。 


避免同质,做专用端侧芯片 
 
除了SoC芯片,亿智电子的另一张王牌就是AI机器视觉算法。 

“AI的概念其实早就已经烂大街了,真正的AI应该是实用性AI。”在谈到AI话题时,陈峰说道。
在如今的生活中,我们可能会看到社区、写字楼、公寓去使用AI技术方便人们的生活,但是在家庭中与AI视觉相关的实用性产品基本为0。 

之所以出现这种原因是因为现在都是“云AI”,陈峰解释道。所谓“云AI”是指终端设备收到数据后会从本地上传到云端服务器,服务器提供算力对视频数据进行结构化处理后再将结果返回终端设备。 

社区、写字楼、公寓可以使用AI产品是因为,每一个案子都是一个独立的工程,终端设备数量有限,这样一个独立工程可以分摊高昂的云算力成本,而家庭数量庞大,算力峰值成本高昂,家庭并不会为如此高昂的云算力成本买单。而亿智电子现在做的是“端AI”,将云端算力转移到终端设备上,这样可以极大的降低算力成本。

AI芯片一般分为云端和终端两类。云端的训练和推理芯片,追求的是高算力,不注重性耗比。而端侧的推理SoC,注重的是IP之间的耦合程度和兼容稳定性,对单芯片追求极致的功耗比与最优成本。 

亿智电子切入的点是就是端侧推理SoC芯片。端侧推理SoC芯片可带来满足应用需求的算力,在家庭端AI设备放量,未来可期。 

在几年前,算法公司说自己的算法的领先性,大家都会惊叹。时至今日,尤其是这两年,已经很少公司单纯的标榜自己的算法独到之处了,因为在很多领域,特别是标准化的应用场景,已经不存在很高的算法技术门槛。 

得益于神经网络算法的稳定和成熟,AI技术用到越来越多的行业,像智能安防、自动驾驶等,但是因为算法的复杂度需要在后台提供强大的算力支持,同时视频数据的传输也需要消耗掉巨大的网络带宽,而且还会带来不小的延时,这些行业痛点,使得对端设备高算力的需求越来越迫切。 

所以从技术路径来看,业界需要一个擅长做SoC的团队整合算法来做专用的ASIC AI芯片。 
当下,发展人工智能已经上升为国家战略,并成为国际竞争的新焦点。随着人工智能从云端向终端迁徙,提供符合终端要求的低功耗、高算力的人工智能芯片对我国人工智能产业发展、以及人工智能的落地至关重要。


人才缺口大,行业需静心
 
近些年来我国集成电路进口金额巨大,根据中国海关数据,2017年我国集成电路进口额达到2591亿美元,2018年是3107亿美元,2019年是3040亿美元,远高于原油或其他战略物质的进口总额。 
为此,国家愈发重视集成电路产业的发展,《国家集成电路产业发展推进纲要》表示,集成电路产业是信息技术产业的核心,是支撑经济社会发展和保障国家安全的战略性、基础性和先导性产业。 
对于芯片的国产替代,陈峰表示,国产芯片一定要认清当下的现实,在芯片制造设备、芯片设计EDA工具领域国外已形成完善的体系,短时间内想要替代十分困难。此外,国产集成电路行业还面临着人才短缺的问题。 

《中国集成电路产业人才白皮书(2017-2018)》数据显示,截止到2017年年底,我国集成电路行业从业人员规模在40万人左右。2020年前后,人才缺口将达到32万人。

 “芯片技术的积累和人才的培养都需要很长时间。芯片行业是一个要能坐的了冷板凳的行业。国产芯片的研发和应用短缺,更为根本的问题在于我国相关人才培养的‘头重脚轻’。集成电路相关专业的本科生和研究生,普遍不愿意花很长的时间来学习更为基础的电路系统结构,不愿意进入一个靠缓慢积累才能成为大师的行业,而是对于各种互联网应用更加上心。”陈峰补充道。 

而亿智电子之所以能取得如今成绩,相信与其一直专注把芯片做好有很大的关系。
 


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